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Una nueva tecnología muy poderosa

¿Es ético manipular los genes de un ser humano? Más allá de cuál sea tu postura está sucediendo. Aquí te cuento todos los detalles de esta poderosa nueva tecnología. 
El mundo de la biotecnología está en pleno shock.

¿El motivo? La existencia de los primeros humanos nacidos con genomas editados artificialmente.

He Jiankui, investigador de la Universidad de Ciencia y Tecnología del Sur de China, presentó los resultados de un ensayo clínico secreto en la Segunda Cumbre Internacional sobre la Edición del Genoma Humano en Hong Kong.

Afirma que usó la edición del gen CRISPR en 50 embriones humanos. Luego implantó algunos de estos embriones y dos de ellos, gemelos, fueron entregados exitosamente a término. También afirma que hay otro posible embarazo en curso.

Posiblemente estos sean los primeros humanos nacidos a los que se les han alterado los genes desde el comienzo de su vida.
Aparentemente, el investigador chino dijo que estaba tratando de encontrar una manera de prevenir la transmisión del VIH mediante la edición de estos genes.

Para que quede más claro por si no estás muy empapado en ciencia: un pequeño porcentaje de personas en todo el mundo tiene una variación en un gen llamado CCR5. Y las personas con esta variante no pueden contraer el VIH.

La modificación génica realizada en estos embriones humanos editó el gen de tal manera que duplica la variación natural, lo que potencialmente otorga protección de por vida.

La primera vez que descubrimos el papel de esta variante genética (en 2007) fue cuando un individuo infectado con VIH recibió un trasplante de células madre de médula ósea para tratar la leucemia, que también tuvo.

Al final resultó que, las células del donante utilizadas para su trasplante contenían la variante del gen CCR5. Los nuevos glóbulos blancos en circulación, producidos por el trasplante de médula del donante, eran resistentes a la infección por VIH. Y a medida que los viejos glóbulos blancos se extinguían, también lo hacía la infección por VIH.

Ese cambio de suerte convirtió a Timothy Ray Brown en la primera persona en curarse del VIH.

El intento de He Jiankui de utilizar esta inmunidad natural contra el VIH ha planteado serias cuestiones éticas y morales.

Desde que editó los genes en la etapa embrionaria de desarrollo, todas las células resultantes, incluidas las células reproductivas, llevan los cambios. Eso significa que estos bebés, si continúan teniendo sus propios hijos, transmitirán copias de estos genes. Esta es una forma de cambiar el acervo genético humano... tal vez para siempre.

Además de la controversia está el hecho de que la tecnología CRISPR que utilizó el Dr. He está lejos de ser probada. Es conocido por los efectos fuera del objetivo, lo que significa que otros genes pueden cambiarse accidentalmente durante el proceso, con un daño potencial, como causar cáncer. Han ocurrido cambios fuera del objetivo con los embriones en cuestión, y aún está por determinar cuáles serán los resultados.

Según Francis S. Collins, el Director de los Institutos Nacionales de Salud (NIH) de Estados Unidos:

“Este trabajo representa una disposición profundamente perturbadora del Dr. He y su equipo para hacer alarde de las normas éticas internacionales. El proyecto se llevó a cabo en gran parte en secreto. La necesidad médica de inactivación de CCR5 en estos bebés no es nada convincente. El proceso de consentimiento informado parece altamente cuestionable y la posibilidad de dañar los efectos fuera del objetivo no se ha explorado satisfactoriamente. Es profundamente desafortunado que la primera aplicación aparente de esta poderosa técnica a la línea germinal humana se haya llevado a cabo de manera tan irresponsable. La necesidad de desarrollar un consenso internacional vinculante sobre el establecimiento de límites para este tipo de investigación, que ahora se debate en Hong Kong, nunca ha sido tan evidente. Sin tales límites, el mundo enfrentará el grave riesgo de un diluvio de proyectos igualmente éticos y poco éticos. En caso de que se produzcan tales desventuras científicas épicas, una tecnología con una enorme promesa para la prevención y el tratamiento de enfermedades se verá ensombrecida por la indignación, el miedo y el disgusto del público”.

Y el Dr. Collins está lejos de estar solo.

En cierto modo, esta controversia es antigua. Cada nueva y poderosa tecnología que hemos desarrollado viene con serios problemas éticos y morales en relación con su uso.

Pero la tecnología es solo una herramienta: podemos usarla para el bien, o podemos usarla para el mal.

Depende de nosotros decidir qué uso vamos a darle.