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Materias primas: front month, ¿cómo funciona el mercado de futuros?

 En los mercados financieros de derivados de materias primas se denomina front month al futuro de la materia prima correspondiente con vencimiento más cercano. También es llamado a veces spot delivery month. Y, al contrario, back month se refiere al futuro con la fecha de expiración más tardía disponible para negociar en el mercado.

¿Qué es el mercado de derivados de materias primas?

El mercado de derivados de materias primas es una parte importante de los mercados financieros modernos. En ellos se negocian los futuros de diferentes materias primas. A través de este mercado, las partes que acuden —porque necesitan materias primas para el funcionamiento de su negocio o industria— consiguen asegurar la provisión de las materias primas y planificar y organizar su producción futura.

Al mismo tiempo, los participantes en el mercado pueden utilizar estos contratos para especular sobre el precio futuro de las materias primas, así como matizar su exposición a la variación del precio de una materia prima (limitando su riesgo por un cambio excesivo de precio).

¿Cómo funcionan los futuros y qué relevancia tiene el front month?

Cuando un inversor compra un futuro de una materia prima está asumiendo la obligación de recibir una cantidad estipulada de esa materia prima a vencimiento del contrato. De la misma manera, el vendedor de ese futuro adquiere la obligación de proporcionar a fecha de vencimiento la materia prima correspondiente.

Al acercarse la fecha de vencimiento los traders de futuros —que no tienen intención de negociar físicamente con la materia prima— se deshacen de sus posiciones comprando o vendiendo los futuros pertinentes. Si no lo hacen corren el riesgo de verse en la obligación de tener que proporcionar o recibir la materia prima.

Front month: el mes más importante para los traders de materias primas

El futuro correspondiente al front month (cuya traducción literal es mes de delante) es el más importante en este proceso y en general en el mercado de futuros de materias primas porque a partir de él se calcula el precio spot de las materias primas. Al ser el más cercano en vencimiento es también el más relevante para los traders que quieren asegurarse de deshacer sus posiciones antes de llegar a vencimiento.

Los organismos reguladores como el Commodity Futures Trading Commission (CFTC) prestan especial atención a los futuros de front month para controlar que no hay graves distorsiones en los precios de las materias primas y en el funcionamiento del mercado de materias primas.

Un ejemplo del front month de los futuros

Para ilustrar la estructura de futuros de una materia prima, veamos un ejemplo. Si acudimos al mercado de futuros de zumo de naranja encontraremos futuros con las siguientes fechas de vencimiento: febrero, marzo, mayo, julio, septiembre y noviembre. Sin embargo, para los futuros de petróleo encontraremos vencimientos a cada mes. Si un inversor quiere comprar un futuro sobre el zumo de naranja en abril, el front month será el futuro de mayo, ya que este será el vencimiento más cercano.

Para concluir, cabe recordar que los futuros son contratos financieros que facilitan la negociación de las materias primas en las bolsas y mercados secundarios. Como todos los derivados, conllevan un grado elevado de riesgo y el inversor debe conocer bien sus características para operar con ellos en concordancia con el perfil de riesgo de su cartera de inversión.

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